恐竜は2臆3000万年前に地球上に誕生して以来、現在では鳥という形に姿を変えて繁栄し続けているということが判ってきました。

凡そ6600万年前に恐竜は絶滅したと言われてきましたが1996年に中国で発見された羽毛恐竜の発見を契機にして研究が進み、鳥の恐竜起源説を裏付ける大きな証拠が見つかっています。

そして現在では「鳥の祖先は恐竜」説が主流になっています。

「鳥の恐竜起源説」が登場したのは、アメリカの恐竜研究で活躍した「ジョン・オストロム」氏が、1970年代に一部の肉食恐竜と鳥類だけに見られる構造を論文で発表したことと、最古の鳥類の始祖鳥には小型の肉食恐竜との間に多くの共通点が見られることを見つけて発表した事で、注目を集めたことによります。

但し「鳥の恐竜起源説」はオストロム氏が最初に提唱したのではなく、既にチャールズ・ダ-ウィンの「種の起源」を発表した当時からありました。その当時は具体的な証拠に乏しく、注目されていなかったそうです。

オストロム氏は白亜紀前期のアメリカに生存していた、頭部から尾の先までの長さが、3.4メートルほどの肉食恐竜「ディノニクス」を研究していました。この「ディノニクス」は、ジュラシックパークという映画で、主人公を追いかけまわす、俊敏で頭の良い「ラプトル」という二足歩行の肉食恐竜のモデルになったものです。

映画に登場するラプトルには羽毛はありませんでしたが、もしラプトルに羽毛があれば、空を飛べない大型の鳥をイメージしてしまうと思います。まさに、鳥の姿そのものと言ってもいいと思います。

尚、1996年に中国で発見された羽毛をもった恐竜は、白亜紀前期の地層から発見されたもので「シノサウロプテリクス」と言われる、全長1.3メートルの小さな肉食恐竜です。

この「シノサウロプテリクス」も二足歩行で鳥に近い姿をしています。

そして、この「シノサウロプテリクス」から鳥類しかもっていないと言われていた羽毛の特徴が発見されたことから、恐竜研究は大きな壁を突破して大躍進を遂げたのです。

現在の小中高生は、はじめから鳥の祖先は恐竜ということを教えられているそうですが、私は数年前に科学博物館で背中に羽毛を付けた恐竜の姿を見ても、何となく違和感をもって眺めているような世代です。

これ程までに、鳥の祖先が恐竜であるという説が浸透しているとは知りませんでした。