鳥が飛ぶためには、なくてはならない羽毛は、鳥たちの体温を維持するのにも必須です。

羽毛布団やダウンジャケットは軽くて、とても暖かいという特徴があって、化学素材が進歩した現在でも、羽毛は暖をとる素材の先頭にいます。

そんな素晴らしい鳥の羽毛ですが、さらに特殊な能力の羽毛を持つ鳥がいます。

乾燥地域に住んでいる鳥のサケイ(類)が持っている羽毛は、「水分を吸い込んで水を子供に届ける役目」を担っています、また、ハチクマという鳥は「スズメバチの攻撃を防御」する羽毛を持っています。

次にこれらの特殊な羽毛の能力について紹介します。

給水能力が凄い羽毛

通常の鳥の羽毛は、飛ぶために、できるだけ軽量にできていて、カラス大の鳥の胸や背中の羽毛は、0.001グラム程と言われています。(これだけ軽いと量るのも大変です)

これは、羽毛を軽くするため、微細構造的な工夫や、血液を循環させない乾燥した組織にする等の対応をしているためです。

そして、鳥たちは、羽毛が濡れないように羽毛に油分を塗るなどのケアを一生懸命しています。

ところが、砂漠などの乾燥した地域で生活する鳥のサケイ(類)にとっては、水の確保をしなければなりません。自力では生活できない、ヒナには命の源となる水を与えなければなりません。

驚いたことに、サケイ(類)の親鳥(特に雄親)は、腹部の羽毛に水分を含ませて20~30kmも離れた水辺からヒナに水を届けています。

サケイ(類)の腹部の羽毛は、内側の表面に多量の水を溜め込むことができるような独特な微細構造をしています。

一度に運ぶ水分量は15~20cc程ですが、羽毛の
給水能力は、合成スポンジの2倍もあるようです。(信じられないような給水力です)

スズメバチの攻撃を防ぐハチクマの特殊な羽毛

ハチクマという鳥は、ミツバチの巣やスズメバチの巣を襲って、ハチの幼虫やさなぎを食べてしまいますが、巣を襲われたハチたちは、大群でハチクマを撃退しようとします。

ミツバチならともかく、スズメバチの大群がハチクマの体中を攻撃していることを想像してください。普通の動物ならとても耐えられません。人間なら絶対に無理です。

ところが、ハチクマは平然と、ハチの幼虫を食べ続けます。

この不思議なハチクマの能力を研究しているグループがいて、研究を続けています。

まだ研究途中ですが、次の事柄が確認されています。

ハチクマの羽毛の特殊性

① ハチクマの目の周りの羽毛は、小さなうろこ状になっていて、ハチの針が皮膚まで届きにくくしていました。
但し、これだけではハチの攻撃は防ぎきれません。

② ハチクマの羽毛(特に頭部)には、糸状の微粒子が付いています。この微粒子がハチをおとなしくしてしまうことが実験で確認されています。
このことは、実際にハチクマがスズメバチの巣を襲った時も、見られます。(最初はハチのものすごい反撃がありますが、少し時間が経過すると、ハチの攻撃は静まります)

糸状微粒子

ハチクマの羽毛についている糸状微粒子を電子顕微鏡で観察(6000倍)すると、ふにゃふにゃしていているものが複雑にからみあっていることまで判っています。

しかし、それ以上のことは研究中で判明していません。

何らかの化学物質がハチを不活性化させているのだと思われます。研究の成果に期待は膨らみます。

鳥たちの羽毛の能力には感服していましたが、普通の鳥が持っていない特別な能力を持つ羽毛にも驚かされました。