植物を食べないアリが植物のタネを運ぶ理由

カタクリの花

子供の頃に、アリが植物のタネのようなものを運んでいたことを思い出しました。しかし、考えてみるとアリは、植物につく虫などを食べるのが普通です。

そこで、調べてみると、アリは植物のタネを分散させる代わりに、栄養をもらっていることが判りました。今回は、その内容を紹介します。

アリによる種子分散共生とは?

アリが植物のタネを運んでいたのは、植物のタネに付いている「エライオソーム」というゼリー状の物質を食べるためでした。

アリは、植物のタネを巣穴に持ち帰ると、タネと「エライオソーム」を分離して餌にします。不要になったタネは、アリの巣の近くのごみ捨て場に廃棄されます。

アリのゴミ捨て場に捨てられたタネは、そこで発芽することができます。このように、自分では動くことのできない植物が、アリにタネを運んでもらうことで、新しい場所で新芽を生育させることができます。アリは、タネを運ぶ代わりに、「エライオソーム」という栄養を植物からもらっています。

このような一連の対応のことをアリによる種子分散共生と呼んでいます。

エライオソームとは?

エライオソームとは、グルタミン酸などのアミノ酸、ショ糖などの糖、そして、オレイン酸などの脂肪酸を含んだゼリー状の物質で、アリを誘引することが判っています。

この「エライオソーム」は、どんな植物のタネに付いているのでしょうか。

エライオソームをタネに付ける植物とは?

「エライオソーム」をタネにする植物は、スミレ科、ユリ科、ケシ科、アオイ科、シソ科、カタバミ科などで、およそ200種もあると言われています。

種子分散共生をするのは何故だろう?

考えてみると、この「種子分散共生」は、アリにとっては、餌を探して巣に持ち帰って、不要なごみを廃棄するだけですから、何も特別な行動ではありません。
しかし、植物は「種子分散共生」で、タネに特別な栄養分を付けることまでしています。そんな労力をするには特別な理由があるはずです。

次の内容は、植物学者たちが、それぞれのケースで考えられる想定をしたものです。

乾燥地帯の場合の植物のメリット

乾燥地帯では、アリ分散の植物は多く、その理由は、アリのゴミ捨て場は、他の乾燥した地面よりも種子の芽生えるための栄養条件が良いためと説明されています。

これは、素人が考えても、単純にそうだろうと納得してしまいますが、栄養素に富んだ日本の雑木林には当てはまらない理屈です。

温帯林での植物のメリット

日本の雑木林と同様に栄養素に富んだ温帯林の植物にとっては、アリ分散のメリットはあるのでしょうか。
その理由は、次のように推論されています。

親植物の付近には、タネを捕食する動物や虫が目を光らせていますが、アリに運ばれたタネは、捕食者から離れた場所に逃れられるという説明です。

それでは、捕食者から狙われない程、小さなスミレのタネなどは、何故、アリ分散をするのでしょうか。

スミレ科などの植物のメリット

スミレは、日の当たる明るい場所を好む植物です。そして、アリの巣も明るい場所にあるため、その付近に捨てられるは好都合だという理屈です。

まとめ

アリは、植物のタネに付けられた栄養素(エライオソーム)を食べるために、植物のタネを巣に運んでいました。そして、植物は、アリがタネを運んでくれる仕掛けとして、エライオソームという栄養素をタネに付着させていました。

植物がタネに栄養素を付着させることまでして、アリにタネを運んでもらう「種子分散共生」をする理由は、植物学者が推論しているような、さまざまな理由があるのでしょう。

実験観察によると、日本にいる、クロヤマアリなどの普通のアリは、エライオソームの付いているタネに寄ってきて巣に持ち帰ることが確認されています。

アリは、単独でタネを運ぶだけでなく、集団で運ぶ場合もあるので、エライオソームが付いているアケビの実のような大きなものでも運べるものと推定されています。