顔が楽しいニシツノメドリ

崖と大西洋の写真

崖と大西洋の写真

クチバシがカラフルで、小さなペンギンのような風体をした鳥が「ニシツノメドリ」です。顔を正面から見ると、まるでピエロのように見えることから「海のピエロ」とも呼ばれています。

私は、こんな変わった鳥は見たこともありません。調べてみると、北大西洋と北極海に生息していて、欧米ではパフィンと呼ばれる人気のある鳥でした。

ニシツノメドリとは?

ニシツノメドリは、チドリ目ウミスズメ科に分類されている鳥で、ドバトよりも少し小さいサイズの鳥です。

丸々とした体に、水かきのある短い足、そして縦方向に平たくて派手なクチバシや、おしろいでお化粧をしたような滑稽(こっけい)な顔に特徴があります。白黒の羽や、よちよちと歩く姿はペンギンを連想させます。

特別なクチバシ

ニシツノメドリのクチバシは、オレンジ色の美しい色ですが、繁殖期が終ると、色鮮やかな外側はさやのように抜けて、地味な色のクチバシになります。(顔の色が白いのも繁殖期だけで、普段は、くすんだ灰色をしています)

また、このクチバシは、柔軟性が高くて大きく開くことが出来る上に、縁にギザギザがあります。そのため、数匹の魚をクチバシに抱えるようにして、一度に運ぶことができます。

生息場所

ニシツノメドリは、アイスランド、スコットランド、スカンジナビア、北アメリカ北東部などの陸上の断崖の上の地面に1メートル程の巣穴を掘って、コロニー内で結束した社会生活をしています。

但し、ニシツノメドリの暮らしは、陸上よりも海の上での生活が主体です。陸上で過ごすのは、卵を産んで、孵化(ふか)するまでの繁殖の時だけでした。

海の上で生活できる理由

ニシツノメドリは、優れた防水性能と、海水を飲んでも余分な塩分を排出する機構を体に備えていました。そのため、海の上で長い期間生活できるのでしょう。

潜水も得意で、2分間も水中で翼を使って泳ぎ回ることができます。そのため、水深70メートルぐらいまで潜れます。

子育て

ニシツノメドリは、夫婦仲が良くて、同じツガイで一生過ごします。生涯伴侶を変えない理由は、1度に1つしか生まれない卵を失敗しないで育てるために、気心の知れた親鳥によって育てるのが良いからでしょう。

沖合の海上生活では、夫婦ばらばらに暮らしていますが、繁殖期になると毎年同じ巣穴に戻ってきて、挨拶を交わしてから協力して子育てを始めます。

ヒナが卵から出きてから40日ほど経過すると、親鳥たちは、雛を残して海に行ってしまいます。残されたヒナは1週間後の夕方に、1羽だけで、食べ物が豊富にある外洋に向かって巣立ちます。ニシツノメドリは、小さくても、たくましい鳥ですね。

冬に過ごす場所は?

ニシツノメドリが越冬するために過ごす場所は、長い間判っていませんでしたが、研究者たちによって、鳥の渡りを追跡するジオロケーターという装置で観察した結果で確認できました。

米国のメーン州を8月に飛び立ったニシツノメドリは、カナダのセントローレンス湾で豊富な魚を食べるため暫く滞在した後、米国マサチューセッツ州ケープコッド沖の外洋で冬を過ごしていました。この付近も生物が豊富に生息している場所です。

また、カナダの野生生物の生態系を研究している大学の教授は、カナダのマチアス・シール島から飛び立ったニシツノメドリは、セントローレンス湾と、メーン湾、米国ノースカロライナ州のハッテラス岬付近への飛行を確認しています。

このようにニシツノメドリは、食べ物が豊富な外洋の海上で暮らしていることが判りました。

まとめ

小さなペンギンのような風体で、人々に癒しをもたらしてくれるニシツノメドリは、人懐こくてとても人気がある鳥でした。

ニシツノメドリは、泳ぎが得意で、繁殖期以外は海の上で暮らしている不思議な鳥ですが、数が減少して心配されています。一度に生まれる卵も、1つだけです。

ニシツノメドリが数を減らしている原因の一つは温暖化に伴って、好物の魚の数が減少したためとも言われています。

ただし、多くの人々から親しまれているニシツノメドリの生息地では生態研究活動も進んで、保護活動も成果を出してきたようです。