女王アリやオスなしでも子孫を増やせるアミメアリ

普通のアリは、1つの巣(コロニー)に1匹の女王アリがいます。

アリの繁殖期は、年に1回あって、翅をつけたオスアリと新しい女王アリが巣を飛び立ちます。その後でオスのアリは死んでしまいますが、新女王アリは、翅を落として1匹で巣作りと産卵、育児を行うようになり、新しく作ったコロニーを成長させていきます。

このように、たった1匹の女王アリがコロニーを成長(単女王単巣性)させて、働きアリや兵隊アリ等で社会を構成し、各々しっかりとした役割分担して生活しているのが普通のアリの社会です。

もちろん、アリの種類によっては複数の女王アリがいる場合もあります。今、話題になっている「ヒアリ」も1つの巣に複数の女王アリがいる種類(多女王多種性)です。

ところが、日本に広く分布している「アミメアリ」には、女王アリがいません。

一般的なアリの社会と比べると「アミメアリ」の生活は、とても変わっています。

私は、アリには必ず女王アリがいるものと思い込んでいましたが、アミメアリを知れば知る程、多様性がある社会だということを知りました。

アミメアリの特徴

体長は3mm程で茶褐色をした小さなアリです。東南アジアから東アジアにもいますが、日本全国に広く分布しています。

アミメアリはハチ目、アリ科のフタフシアリ亜科に分類されるアリで、学名はPritomyrmex punctatusです。

アミメアリは野山や人家の近くの朽木、石の下などに集団で生活していて、特別決まった巣を持っていません。そのため、アミメアリがいる石等を裏返すと、卵や幼虫などといっしょに、多くのアミメアリがいて右往左往する様子を見ることができます。

アミメアリは、甘いものに群がる性質があり、餌を求めて集団で移動することが多いため、庭などで行列を作って移動する姿は頻繁に見ることができます。

砂糖や飴などの甘いものを部屋の中にこぼして放置した時に侵入してくるのは、大抵アミメアリで、女性には嫌われるアリです。

庭に飴が落ちていると、アミメアリの一団が来て、飴の周りにさらさらした土を被せたりしています。他のアリから飴を隠しているのかもしれません。或いは、住みかをここに移動してしまったのかもしれません。

このように馴染みの深いアミメアリは、実はアリの中では特殊なアリだったのです。

アミメアリの特殊性

アミメアリには、普通のアリの社会にいる女王アリはいません。そのため、若いメスの働きアリが、個別に産卵して繁殖(単為生殖)します。
(オスのアリは少しだけ存在しますが、殆どオスの役目はしていないそうです)

また、通常のアリ社会では、働きアリや大型の働きアリ(兵隊アリ)などがいて、役割分担を明確化していますが、アミメアリには、そのような分担(分業)はありません。

そのため、アミメアリは、1匹で何役もこなしてしまうアリでした。

このアミメアリには次のような特徴があります。

  ■女王アリがいない
  ■オスのアリを必要としていない

これは種類の多いアリの中でも極めて特殊な性質で、1万数千種のアリの中でも2種のみが持っているものです。

アミメアリの特殊性から学ぶこと

アミメアリは、オスなしでも自分自身で子供まで生んで子孫を反映させることができます。
それは凄いと思いましたが、調べてみると地球上で最初に栄えた生物たちは、メスだけだったそうです。

しかし、それでは、同一遺伝子が引き継がれて、同じ性質を持ったアリばかりが誕生してしまい、様々に変化する地球環境では生き続けることが難しいのだそうです。

そこに登場したのがオスです。

オスという性質の異なる遺伝子と混ぜ合わされることで、例えば高温に強いとか、逆に低温に強いとか、粘り強い性格とか、直ぐにあきらめて次のことを始めてしまう性格などが子孫に引き継がれるため、多様性を持った個体が出現するようになりました。

このように多様性を獲得することで、生活環境が変化しても、その環境にマッチしたものがいれば生き残れるのです。

アミメアリにも僅かな数のオスがいますが、上のような理由で、いざという時の為にオスは必要なのかもしれません。(メスにとっては、オスなんていなくても良いのですが、何か特別な環境変化が生じた場合に必要になる保険のような存在なのかもしれません)

生物の性質や暮らし方には、それぞれ理由があって本当に様々なことが隠されています。調べるだけでも考え方の世界が広がります。

人間の世界ではオスは威張っていますが、広く生物界を見ると、オスという存在は、中心ではなかったのです。
今回、アミメアリの生き方を知ることで様々なことを考えさせられました。昆虫は凄いと思います。