サムライアリとハキリアリの生態を兼ね備えたクサアリの生態

子供の頃は、頻繁に雑木林にカブトムシやカナブンを取りに出かけましたが、この時必ず見かけたアリがいます。

それは大きくて、真っ黒でつやつやと光沢のあるアリでした。最近、アリのことを調べて知ったのですが、そのアリは、クサアリの仲間でした。

クサアリは国内に5種程いますが、いずれも同じように見えるため区別が難しいようです。クサアリの仲間は、いずれも乾燥していないようなところを好むため、大抵は雑木林の大木の根本に生息しています。

そんなクサアリですが、他のアリとは大きく違う生態をしていました。次にこれらを紹介します。

クサアリの強固な巣

クサアリは、大きなクヌギの木やケヤキの木の根元に巣を作ります。大木の根本には、クサアリが開けた大きな穴がありますが、その穴は地中よりも、木の内部に食い込むように作られています。

このクサアリの巣は、他のアリの巣と違って、まるでセメントで作られたように固く作られています。どうやってクサアリは、巣を強固にしているのでしょうか?

菌類を育てて巣を頑丈にするクサアリ

クサアリは、ハキリアリと同様に菌類を栽培しています。但し、ハキリアリとは違い、菌類を食用にはしていません。

クサアリは、木屑や土砂などを固めて巣の外壁を作りますが、この外壁にクサアリの体についている特殊な菌類を放って育てることをしています。外壁は、菌類の成長でより強固になるのです。

甘露を菌類のエサにして巣を頑丈にするクサアリ

クサアリは他のアリと同様に、アブラムシやカイガラムシなどが排泄する甘露が大好きです。但し、それを食べるだけでなく、巣に持ち帰って巣の外壁に塗って菌類のエサにもしています。

そうすることで外壁に棲む菌類は、クサアリの外壁をより固くするように作用するため、巣はますます強固なものになります。

サムライアリのように巣を乗っ取るクサアリ

クサアリの巣は、頑丈で、巣の寿命は十周年ほどもあるようですが、実はクサアリの女王は自力で巣を立上げることができません。

そのため、サムライアリのように女王が他のアリの巣に忍び込んで女王を殺して巣を乗っ取ることをします。

但し、サムライアリと同じく巣の乗っ取りは簡単ではなく、逆に返り討ちにあうことも珍しくないそうです。(自然界は、どんな暮らしをしても厳しいですね!)

乗っ取りに成功すると、新しく生まれるのはクサアリだけになることから、次第にクサアリの比率が高まり、やがてクサアリだけの巣になります。(これで巣の乗っ取りは完了します)

しかし、クサアリは、同居する元いたアリを奴隷にして自分たちの世話をさせるようなことはしません。(侵入されたアリは寿命で亡くなるまで、クサアリと一緒に生活しているようです)

何となく、クサアリが好きになりました。最近では、クヌギ林に入ることは殆どありませんが、もし行くことがあったらクサアリたちを見てみたいと思います。

また、もしもクサアリが放棄した巣があったら見てみたいと思います。写真で見たクサアリの巣は、土色ですがサンゴ礁のような模様をしています。どれほど固いのかさわってみたくなりました。