子供の頃、稲刈りの終った田んぼに行って、「オケラ」を捕まえて、手の平に包んで遊んだことを覚えています。(大きな前脚で指の隙間をこじあけようとする力は強烈で直ぐに逃げられました)

「オケラ」は、「ケラ」が正式名の3㎝程の昆虫です。(オケラは俗称)
昔は、土を掘り返すと直ぐに出てきてくれましたが、最近はお目にかかったことがありません。
急に、「オケラ」のことが気になったため、図書館で調べてみました。

「オケラ」は地中生活者の究極の姿

日本では、北海道から沖縄まで「ケラ」という単一種だけが生息しているらしいのですが本当でしょうか?
全世界では、「ケラ」科は3つの属に分けられていて、その中の「Grillotalpa属」は、日本列島をすっぽり覆うような緯度で分布していました。

世界中の「オケラ」は70種程いますが、外形にはほとんど違いがみられません。

地中生活をしている「オケラ」には翅(はね)があって飛ぶことはできますが、遠方までの飛行は難しいと思います。

熱帯・温帯域に広く分布している、「オケラ」たちが類似の姿形をしているのは、「オケラ」のような地中生活をしている昆虫の理想的な姿と考えても良いと思います。

「オケラ」の外形

「オケラ」は、学問的には「直翅目(ちょくしもく)またはバッタ目」、キリギリス亜目、コオロギ上科の「ケラ」科に分類されています。

コオロギ上科ということで、胴体部や体色などはコオロギに似ています。
頭部や顔の付近は、まるでザリガニのようです。
がっしりしていて短い前あしは、モグラの前あしのような形をしています。(前あしは、地中生活に最も適しているのだと思います)

「オケラ」には全身に産毛があって、水や泥などをはじくようになっています。

「オケラ」の能力

「オケラ」は飛ぶこと・泳ぐこと・穴を掘ることができます。

■「オケラ」の背中には翅(はね)があるため、飛ぶことができます。(夏になると街灯に飛んでくるそうです)
■「オケラ」の産毛は水をはじくため、水に浮いて素早く泳ぐことができます。
■「オケラ」のモグラのような前あしは、地中に穴を掘ることや地下経路をすばやく移動することができます。(もちろん、地上を素早く走ることもできます)

普段は、地中の中で生活している「オケラ」ですが、泳げて飛ぶこともできる凄い昆虫でした。

「オケラ」の生態

地中生活者の「オケラ」は、湿った地面を好んで、土の中に巣穴を作って生活しています。
巣穴には、深い縦穴と、地面付近に掘られた横穴があります。この横穴は、雑食性の「オケラ」がエサとしている、ミミズ・小さな昆虫・植物の根等を食べるために掘られたものです。(農家にとっては、害になる虫を食べてくれるため益虫ですが、栽培している植物の根なども食べてしまうため、害虫でもあるようです)

「オケラ」は、運動量が活発のため、エネルギー消費も激しいため、食欲は旺盛で、水分も必須です。

とてもエネルギッシュな昆虫ですが、体が小さい(3~5㎝)ため、同じ地中生活者のモグラも天敵です。モグラ以外にも天敵は多く、イタチ・狸や、カエル、鳥などが好んで食べます。

「オケラ」は、越冬もするため、2年程度の寿命ではないかと言われています。(機会があったらペットとして飼育して確認しようと思っています)

まとめ

「オケラ」は、噛みつかないし、元気に動き回るし、ユーモラスな顔をしているため
私が子供の頃は大人気の虫(昆虫)でした。

最近は、見かけなくなりましたが、とても懐かしい仲間です。
それにしても、「オケラ」が飛べるとは知りませんでした。

農家にとっては、「害虫」になると思いますが、田んぼに「オケラ」がいなくなるのは寂しいです。