ハチドリの不思議な生態!|熟睡するの? なぜ主食が花の蜜なの?

ハチドリ

ハチドリ

ハチドリは鳥ですが、天敵の多い自然界で熟睡します。また、花の蜜が主食という変わった特徴を持っていました。この記事では、このような行動をする理由をハチドリの生体や空間認識能力などから推察しています。

ハチドリとはどんな鳥なの?

ハチドリは、鳥綱、アマツバメ目のハチドリ亜目、ハチドリ科の鳥で、鳥の中では最も体が小さいグループです(ハチドリの体重:2g〜20g程度)。生息域は米国南西部からカリブ海諸島、南米のアルゼンチン付近です。

ハチドリの特徴は、小さな体、宝石のようにきらびやかな羽毛、そして花の蜜を吸うために空中で静止飛行(ホバリング)をすることでしょう。ハチドリの生態を調べると、他にも興味深い特徴がありましたので紹介します。

敵の多い自然界で熟睡してしまうハチドリ

驚いたことにハチドリは、夜間や餌をとらない時には熟睡しているそうです。自然界では、外敵に襲われるのを恐れて短時間睡眠をする種が多いのですが、ハチドリはあたかも冬眠をするかのように昏睡状態で眠ります。

ハチドリが熟睡する理由

ハチドリは鳥類ですが、他の鳥に比べて体が極端に小さく、ホバリングなどの特殊な飛行方法をするために、昆虫以外の動物では、最も活発な代謝をしています。また、激しい代謝の変化に対応するため、特殊な腎臓の機能などで生体活動を維持していることが判っています。

つまり、ハチドリが熟睡しなければならない理由は、エネルギーを節約するためでしょう。夜の睡眠中は、体温を40℃から18℃まで下げることや、特殊な腎機能の活動を抑制する等で代謝を抑えていますが、寝ている時にも0.04g/時間ずつ体重は減少することから、最も軽量なハチドリでは、5時間寝ると10%も体重の低下を招いてしまいます。

ハチドリは、小さな体で代謝が激しいため、エネルギーの節約が必須です。天敵に怯えながらも省エネになる熟睡をせざるを得なかったのです。

ハチドリが花の蜜を吸う理由

ハチドリの主食は花の蜜です。代謝の激しいハチドリが主食として選んだのですから花の蜜は、高カロリーなのでしょう。でも、そんな理由だけでしょうか?

花は植物のため、いつも同じ場所に咲いています。代謝の激しいハチドリにとって移動する虫などの捕獲は、失敗したら命とりになります。そう考えると、いつも決まった場所に咲く花の蜜は、ハチドリに最適でしょう。

しかし、小さなハチドリの脳の大きさは米粒大のサイズしかありません。そんな小さな脳に花が咲く場所の記憶などできるのでしょうか? そんな疑問が湧いてきますが、調べてみると、ハチドリの縄張り意識は強く、特定の餌場をもっていました。

しかも、ハチドリの空間認識を実験で調べた結果もありました。実験の詳細は割愛しますが、「花の位置」「花の色」「蜜が溜まる時間」に焦点を絞って調べています。その結果「花の位置」と「蜜が溜まる時間」について、認識していることが確認されています。

自然界のハチドリは、激しい代謝のために、10分〜15分間隔で食事をしなければなりません。そのために、花が咲く場所や蜜が溜まる時間を認識する能力を確保して、花の蜜を主食にしたのでしょう。

まとめ

ハチドリは鳥ですが、「熟睡」と、「花の蜜が主食」という変わった特徴を持っていました。このような変わった特徴について、生体活動や空間認識能力などの資料から、次のような理由を推察しました。

ハチドリは、小さな体で代謝が激しいため、エネルギーの節約は必須でした。天敵に怯えながらも省エネになる「熟睡」をせざるを得なかったのです。

また、花の蜜を主食にした理由は、植物なら移動しないため、花が咲く場所や蜜が溜まる時間の認識さえすれば、必ず食べることが出来ます。代謝エネルギーを無駄にしないために、確実に食べられる花の蜜を主食にしたのでしょう。