地球は昆虫の惑星だった!

葉っぱの上の昆虫

葉っぱの上の昆虫

昆虫は、4億年前に出現して以来、地球環境の変化にも順応してきました。この記事では、昆虫の進化と分類を大まかに整理しています。動物界最大の「節足動物」のグループは、110万種を超えますが、大部分は昆虫です。地球は昆虫の惑星と言っても良いでしょう。

▼目次

  1. 地球上で大繁栄した昆虫という生物
  2. 昆虫の進化
  3. 昆虫の学問的な分類
  4. 昆虫は地球上の生物界最大の種だった!
  5. ポイントのまとめ

地球上で大繁栄した昆虫という生物

昆虫は、海の中以外の、どんな環境にも適応していて膨大な数の種がいると言われています。

 

昆虫は、凡そ4億年前に地球上に出現してから、地球環境の変化にも対応して大繁栄しました。昆虫の進化と学問的な分類を通じて、昆虫の位置づけを簡潔に整理します。

 

 

昆虫の進化

昆虫の出現時期
化石の発見や、地球環境の変化(植物の陸への進出や樹木の誕生)などから、昆虫の祖先の原始昆虫は、およそ4億年前には出現していたと考えられています。

 

尚、原始昆虫の体は、6脚で、頭部・胸部・腹部に分れていましたが、翅(はね)は持っていませんでした。

 

翅のある昆虫の出現
翅を持っている昆虫は、石炭紀(3億5900万年~2臆9900万年前)の地層の化石から、多数発見されています。この時代に、トンボ、ゴキブリ、バッタなどの祖先が出現していますが、ぺルム紀(2臆9900万年~2臆5100万年前)には、それらの多くが絶滅したことが判っています。

その時代に生き残った昆虫の仲間は、カワゲラ、アミメカゲロウ、コウチュウ等の新しいグループを生み出しました。

 

植物と昆虫の共存関係
中生代(2臆5100万年~6500万年前)になると、植物の進化は大きく進みました。また、昆虫界では、ハエ、ガ、ハチなどが出現して、花粉授受の役割を担うなど、植物と昆虫の依存や共存関係が生まれています。

 

鳥類や哺乳類の進化に伴う寄生昆虫の出現
中生代のジュラ紀(2臆年~1億4500万年前)になると、鳥や哺乳類が爆発的に進化して数を増やします。すると、これらの生き物に寄生する新たな昆虫たち(シラミ、ハジラミ、ノミなど)が出現しています。

 

昆虫の学問的な分類

地球の歴史

地球の歴史

現在の昆虫の学問的な分類によると、頭部とあご部周辺の形などから「内顎綱(ないがくこう)」と「外顎綱(がいがくこう)」の2つに分けられていますが、そこからの分類は複雑のため、今回は割愛します。

 

尚、昆虫の「目(もく)」レベルの分類や系統は、形態的な面から分けようとして、様々な仮説が唱えられていますが困難を極めています。1990年代の後半になってからは遺伝子解析からの分類も試みられるようになりました。

 

《生物の学問的な分け方》
「界」は最大の分類で、その中を、「門(もん)」→「綱(こう)」→「目(もく)」→「科(か)」→「属(ぞく)」→「種(しゅ)」などと分けています。

 

遺伝子解析の結果、まだ、定まった分類には至っていませんが、昆虫に最も近縁な生き物は、エビやカニのような甲殻類(こうかくるい)でした。

 

従来は、ムカデやヤスデのような多足類が、昆虫に最も近縁と考えられてきましたが、遺伝子解析の結果から、昆虫の祖先は水の中にいた甲殻類から進化した種(陸上に進出した種の体節が3つに減少して6脚になったグループ)と推測されるようになりました。

 

昆虫は地球上の生物界最大の種だった!

以上のように昆虫の学問的な分類は、まだ明確には定まっていないようです。しかし、昆虫は地球上の海の中以外のあらゆる場所にいます。

 

動物界最大のグループである「節足動物」は、110万種を超えていますが、その大部分は昆虫が占めています。1998年の調査によると、世界中の昆虫は凡そ94万3000種でしたが、今現在も年間に数千種以上の新種が確認されています。

 

ポイントのまとめ

世界中の昆虫の種は、500万種から1億種いるのではないかと推定されていて、種の数が膨大ということだけは判りますが、どれくらいいるのかさえ判っていません。

 

ちなみに、人間を含んだ哺乳類は凡そ5000種です。確かに、人類は地球上で最も知的な生き物ですが、実は地球の生物種の殆どは昆虫でした。

 

見方によっては、「地球は昆虫の惑星」と言ってもよいでしょう。