始祖鳥の翼の色と飛行能力

化石

古代生物の化石だけでは、生物の色は分かりませんが、始祖鳥の羽の標本分析で発見された器官の分析と鳥にある同じ器官の比較をして、翼の色が特定されました。また、化石の骨格分析などから、どの程度の飛行能力なのかも判明しました。結果を紹介しています。

始祖鳥の翼の色

古代の生物の体の色はわからないものが多いでしょう。色は、化石では分からないからです。

ところが、始祖鳥の風切り羽の標本「ザ・フェザー」から「メラノソーム」という、小器官の痕跡が確認されて、色を特定することができました。

羽の標本分析などから推定された翼の色

メラノソームは、顕微鏡でやっと見つけることができるような小さなものですが、現在の鳥類の羽根にもある器官です。そのため、生存する87種の鳥のメラノソームと比較して、95%の確からしさ(確率)で、「ザ・フェザー」という標本の色を、黒と推定しました。

但し、あくまで、標本から確認できた情報です。

始祖鳥の翼全体の色までは判りませんが、ケラチン質という黒色の色素で覆われていました。ケラチン質は、羽を丈夫にする成分のため、可能性は高いでしょう。

始祖鳥の翼全体が、カラスのように黒色をしていたのかもしれません。

始祖鳥とはどんな生き物なの?

化石などの発見年代や化石の分析結果などから推定される、「始祖鳥とはどのような生物」で、「飛行能力」はどの程度だったか、などについて次に紹介します。

始祖鳥の化石発見の歴史と状態など

始祖鳥の化石が発見された歴史や、学名、さらに化石が発見された地層や保存状態などは、次のようなものでした。

《始祖鳥の発見状況と学名》
始祖鳥は1861年に発見、報告されています。チャールズ・ダーウィンの「種の起源」の出版は1859年ですから、進化論で騒がれている最中に確認されたものです。学名は「太古の翼」を意味する「アーケオプテリクス・リソグラフィカ」と命名されています。

《始祖鳥の化石の状態》
今までに、10体の化石が報告されていますが、全て1億5000万年前のジュラ紀後期のドイツ南部地層から発見されています。

これらの標本はヨーロッパ各地の博物館が所蔵しています。特に保存状態が良くて、腕を広げた状態で発見されたベルリン標本は頭部が完全に残っていて、歯も確認できる標本です。

ベルリン標本は、教科書などにも写真が掲載されているので、見た人は多いと思います。その大きさは全長50㎝程で、一目見て鳥と認識できます。

この化石から、歯をもっていることが確認されたため「始祖鳥」は鳥類と爬虫類をつなぐものとして認知されるきっかけになっています。

始祖鳥の飛行能力

発見された化石の分析結果から、始祖鳥は大きな翼をもっていますが、空を飛ぶために必要な胸筋や胸骨の発達はみられません。肩の関節の分析でも腕を肩以上に上げることが難しいことが分かっています。

但し、飛行できる動物は、目が良いという特徴があります。研究者が、飛行に必要な視覚神経とバランスを司る三半規管に着目して調査した結果、両器官ともに優れていることが確認されています。

以上の分析結果から、研究者達は「始祖鳥」の飛行能力について、次のように推定しています。

「始祖鳥の飛行能力は、滑空飛行が主体で、現在の鳥のように、はばたく「飛翔」はできなかった」と推定。

まとめ

始祖鳥は化石が発見されていたため、どのような生物なのかは分かっていましたが、体の色までは分かりませんでした。色は化石にならないからです。

ところが、羽の標本分析などから色を特定できる小さな器官が発見され、現在の鳥にもある同器官との比較で、翼の色は、黒と推定されました。統計分析によると95%の確率です。

ただし、一部の標本分析の結果だけですから、翼全体が黒とは断定できません。しかし、黒色には、強度を強くする物質もあるため、ほぼ間違いないだろうと言われています。

その他、化石の骨の分析などから、始祖鳥は鳥のように羽ばたく飛翔は出来なかったようで、滑空飛行を主体にした飛行方法だったと推定しています。同時に行われた、視覚神経とバランスを司る三半規管の調査の結果、目が良いという結果が得られています。

恐らく、始祖鳥が滑空飛行したのは間違いないでしょう。

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